A organização do cérebro humano moderno só emergiu recentemente

De Nicolas Drouvot, 26 de janeiro de 2018, referindo-se ao artigo do Max-Planck-Gesellschaft (25/01/18) para https://www.eurekalert.org
bem como ao artigo do 25/01/18 para https://www.archaeology.org

O fóssil é constituído por uma maxila esquerda

Evolução da forma do cérebro no Homo sapiens: forma cerebral de um dos mais conhecidos membros conhecidos de nossa espécie, o crânio de Jebel Irhoud de 300.000 anos (à esquerda). A forma do cérebro e possivelmente a função do cérebro, evoluiu gradualmente. A morfologia do cérebro atingiu surpreendentemente a globularidade típica dos humanos modernos recentemente (à direita) /
MPI EVA - S. Neubauer, Ph. Gunz (License: CC-BY-SA 4.0).

Click!Pesquisadores do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva de Leipzig, na Alemanha, revelaram como e quando a forma do cérebro globular típico dos humanos modernos evoluiu.

Suas análises, com base em mudanças no tamanho e na forma endocraneal dos ossos fósseis do Homo sapiens, mostram que a organização do cérebro e, possivelmente, a função cerebral evoluíram gradualmente dentro de nossa espécie e só alcançaram as condições modernas recentemente.

A história evolutiva de nossa própria espécie remonta aos fósseis de Djebel Irhoud (Marrocos) datada de cerca de 300 mil anos atrás. Com o crânio de Florisbad (África do Sul, 260.000 anos) e Omo Kibish (Etiópia) de 195.000 anos, os fósseis de Jebel Irhoud nos contam uma fase inicial da evolução do Homo sapiens no continente africano. Seus rostos e dentes parecem modernos, porém seu cérebro alongado parece mais arcaico do que em espécies humanas mais antigas e também com os Neandertais. Em contraste do cérebro globular que caracteriza o crânio dos humanos modernos de hoje, com faces pequenas e esbeltas.

Em um novo artigo publicado na revista Science Advances, os membros dessa mesma equipe de pesquisa acabaram de revelar outras descobertas surpreendentes sobre a evolução do cérebro em Homo sapiens. Os paleoantropólogos Simon Neubauer, Jean-Jacques Hublin e Philipp Gunz usaram tomografias para criar impressões virtuais da massa óssea interna do cérebro para determinar o tamanho e a forma do cérebro. Em seguida, eles os compararam aos dados estatísticos de muitos moldes cranianos internos de ossos humanos antigos e atuais.

A amostra incluiu 20 crânios antigos de Homo sapiens, os mais antigos datam de 315.000 anos atrás. Quatro dos crânios têm 120.000 a 115.000 anos e o resto entre 36.000 e 8.000 anos. Os cérebros antigos foram comparados com 89 cérebros humanos modernos e os cérebros de 10 membros de outras espécies antigas de Homo de 1,78 milhão de anos para 200 mil anos. Oito cérebros de Neandertal de 75.000 a 40.000 anos também foram usados para comparação.

O estudo sugere que, durante um período de cerca de 250 mil anos, o cérebro humano permaneceu do mesmo tamanho, mas passou de uma forma alongada plana para uma forma mais arredondada, devido a mudanças no parietal e cerebelar.

Essas partes do cérebro estão envolvidas na orientação, atenção, imagens, autoconsciência, memória, capacidade de cálculo numérico, linguagem, equilíbrio, processamento espacial e uso de ferramentas.

Assim, os fósseis do Homo sapiens apresentavam formas endocraneais cada vez mais modernas de acordo com a sua idade geológica. Apenas fósseis com menos de 35 mil anos têm a mesma forma globular que os humanos modernos, sugerindo que a organização moderna do cérebro evoluiu entre 100 mil e 35 mil anos atrás. Importante, essas mudanças de forma evoluíram independentemente do tamanho do cérebro - com volumes endocraneais de cerca de 1400 mililitros, até os fósseis de Homo sapiens mais antigos de Jebel Irhoud caíram na variação atual do tamanho do cérebro.

Os novos achados são consistentes com estudos genéticos recentes que mostram mudanças a respeito dos genes relacionados ao desenvolvimento do cérebro em nossa linhagem desde a separação da população entre Homo sapiens e os Neandertais. O acúmulo de evidências arqueológicas e paleoantropológicas demonstra que o Homo sapiens é uma espécie em desenvolvimento com raízes africanas profundas e mudanças graduais duradouras na modernidade comportamental, na organização do cérebro e possivelmente na função cerebral. Essas mudanças evolutivas para o desenvolvimento do cérebro foram fundamentais para a evolução da cognição humana.

"O cérebro é provavelmente o órgão mais importante para as capacidades que nos tornam humanos", diz Neubauer. "Nós já sabíamos que a forma do cérebro deveria ter evoluído dentro de nossa própria espécie, mas ficamos surpresos em descobrir o quanto essas mudanças na organização do cérebro foram recentes".

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