A praga da peste presente na Europa mais cedo do que pensávamos

Tradução de Nicolas Drouvot, 15 de dezembro de 2018, referindo-se à noticia de Bernadette Arnaud (11/12/18) no site https://www.sciencesetavenir.fr

Dos Anais de Gilles de Muisit, mantido na Biblioteca Real de Bruxelas (Bélgica), a epidemia de peste negra em Tournai em 1349. O grande número de caixões mostra o aspecto maciço da mortalidade relacionada à epidemia

Dos Anais de Gilles de Muisit, mantido na Biblioteca Real de Bruxelas (Bélgica), a epidemia de "peste negra" em Tournai em 1349. O grande número de caixões mostra o aspecto maciço da mortalidade relacionada à epidemia. ©Archives Snark / Photo 12 / AFP

O túmulo onde os restos de uma mulher de 20 anos cujo material genético continha a bactéria da peste foi encontrado na Suécia há 4900 anos

O túmulo onde os restos de uma mulher de 20 anos cujo material genético continha a bactéria da peste foi encontrado na Suécia há 4900 anos. Créditos: Karl-Goran Sjogren / Universidade de Gotemburgo

Click!A cepa mais antiga de peste encontrada entre as populações agrícolas do Neolítico, há 4900 anos atrás, no sul da Suécia.

A peste tem uma longa história ... ainda mais do que pensávamos! Uma estirpe anteriormente desconhecida de Yersinia pestis, a bactéria que causa esta doença dramática, acabou de ser encontrada no material genético de uma mulher de 20 anos de idade (Gökhem2) que morreu na Suécia no período neolítico, há 4900 anos atrás. Bem como no material genético de um agricultor (Gökhem4) da mesma vala funerária de Frälsegården, em Falbygden, no sul do país. A descoberta ocorreu enquanto os pesquisadores analisavam os bancos de dados de antigo DNA de 1058 genomas humanos para entender melhor a história evolutiva dessa praga, relata um artigo publicado em 6 de dezembro de 2018 na revista Cell. A equipe internacional liderada por Simon Rasmussen (Universidade de Copenhagen, Dinamarca) identificou esta cepa - chamada Gökhem - que carrega as marcas genéticas da peste pneumônica. Isso explicaria por que, como o trabalho anterior no mesmo local em Frälsegården havia mostrado, 78 pessoas foram enterradas em um tempo muito curto, há 4900 anos. Todos morreram provavelmente durante uma epidemia.

A comparação desta estirpe de Yersinia Pestis com as já conhecidas indica que teria divergido há quase 5700 anos. É, portanto, de acordo com as conclusões do estudo, a mais antiga cepa de peste identificada até o momento. Até esta descoberta, os pesquisadores pensavam que aqueles que haviam introduzido a peste entre as populações agrícolas da Europa eram pastores nômades das estepes da Eurásia, como sugerido por um artigo publicado em 2017 na revista Current Biology. No entanto, estes resultados revelam que a peste já estava presente no continente europeu antes da sua chegada. De fato, quando os pastores Yamna (ou Yamnaya) chegaram à Europa das estepes da Ásia Central há cerca de 4700 anos, eles teriam encontrado populações já dizimadas por esta doença, explica Simon Rasmussen. "No momento em que vemos a disseminação da peste, grandes inovações tecnológicas, como transporte por carruagens e tração animal, estavam surgindo. Uma maneira ideal de espalhar um patógeno por longas distâncias ", disse o geneticista. Para os signatários do artigo, a praga se espalhou por essas primeiras redes de comércio, em vez de ondas de migração maciça, como tem sido frequentemente sugerido. Esses autores acreditam, acima de tudo, que alguém poderia estar, na Suécia, enfrentando os vestígios da primeira grande pandemia da humanidade.

No entanto, dizem os especialistas, as pragas do Neolítico e da Idade do Bronze foram provavelmente menos virulentas do que as terríveis pandemias que se seguiram, como o episódio do reinado de Justiniano no século VI que fez cerca de 40 milhões de mortos; a aterrorizante "peste negra" do século XIV, na Idade Média, que dizimou metade dos habitantes da Europa; ou a epidemia que dizimou na Índia e na China quase 12 milhões de pessoas em 1855. "Muitas vezes pensamos que esses super-patógenos sempre existiram, mas este não é o caso", diz Simon Rasmussen. A peste evoluiu de um organismo menos virulento: na Idade do Bronze, a bactéria se espalhou de humano para humano, pela tosse, afetando principalmente o sistema respiratório. É somente depois de ter passado por várias mutações genéticas que esse bacilo, então transmitido pelas pulgas e ratos, teria evoluído para sua terrível forma bubônica, por volta de 1000 antes de nossa era. Segundo esses autores, essa pandemia pré-histórica poderia explicar o declínio experimentado por alguns assentamentos na Europa, no alvorecer da Idade do Bronze. Um tema que é assunto de muita discussão.

[A propagação da peste seria a causa da substituição de população que ocorreu na Grã-Bretanha no Calcolítico? Nesta questão, veja por exemplo: O desastre pré-histórico da Grã-Bretanha revelado: como 90% da população neolítica desapareceu em apenas 300 anos]

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