Doce descoberta: um novo estudo adia as origens do chocolate

De Nicolas Drouvot, 4 de novembro de 2018, referindo-se à noticia de Nicola Davis (29/10/18) no site https://www.theguardian.com
bem como à noticia de Floriane Boyer (31/10/18) no site https://www.futura-sciences.com

Sementes de cacau.

Sementes de cacau - Crédito: Pablo Merchán Montes/Unsplash.

O criollo cacau é considerado o melhor do mundo

O criollo cacau é considerado o melhor do mundo. © Crista Castellanos, Wikimedia Commons, CC by-sa 4.0

Sítio arqueológico de Santa Ana-La Florida

Sítio arqueológico de Santa Ana-La Florida (Francisco Valdez).

Vista de uma parte do templo cerimonial no sítio arqueológico de Santa Ana – la Florida que data de 3000 anos atrás

Vista de uma parte do templo cerimonial no sítio arqueológico de Santa Ana – la Florida que data de 3000 anos atrás.

Click!O cacau foi usado na América do Sul séculos antes de sua exploração pelas civilizações do México e da América Central, dizem especialistas.

O cacaueiro e especialmente as bebidas feitas a partir de suas sementes secas, tem sido associado há muito tempo com os Maias e outras civilizações antigas da Mesoamérica, uma herança retomada por empresas de chocolate que produzem produtos com nomes como o chocolate 'Maya Gold'.

Mas agora, os especialistas dizem que as sementes de cacau foram usadas pela primeira vez no atual Equador, por membros da cultura Mayo Chinchipe, como parte de pesquisas que prorrogam a data do primeiro uso de cacau de 1.500 anos e deslocam o evento culinário de 2.200 km para a região superior da Amazônia.

Elas foram usadas por pessoas nesta região há mais de 5.000 anos - muito antes da Mesoamérica e América Central", disse o professor Michael Blake, coautor da pesquisa da universidade da Colúmbia Britânica, no Canadá. Segundo ele, os cacaueiros foram domesticados, ou pelo menos no processo de domesticação, nessa região.

Na revista Nature Ecology and Evolution, Blake e seus colegas descrevem como eles o descobriram em um local equatoriano chamado Santa Ana-La Florida. Ocupado entre cerca de 5.500 e 3.300 anos atrás, o local causou sensação quando foi descoberto em 2002, revelando uma antiga e desconhecida sociedade, agora chamada de cultura Mayo Chinchipe.

A equipe analisou uma variedade de objetos, como argamassas de pedra, bem como tigelas, garrafas e potes de cerâmica, procurando vestígios de cacau.

Os resultados revelaram que seis dos artefatos testados continham grãos de amido de um grupo de plantas ao qual o cacaueiro pertence. Além disso, a teobromina - uma substância de sabor amargo encontrada em altas concentrações nos grãos de cacau - está presente em 25 artefatos de cerâmica e 21 de pedra.

Os membros da equipe também examinaram o material genético antigo na cerâmica do local e descobriram que vários fragmentos continham DNA mitocondrial - material genético contido nas células - que só poderia vir do cacau.

"Eles [também] foram capazes de encontrar sequências genéticas nucleares específicas do cacau em algumas amostras", disse Blake, acrescentando que o dano observado no DNA mostrou que não era uma contaminação moderna - um ponto suportado pela datação por radiocarbono de materiais carbonizados dentro de contentores, alguns dos quais datados há mais de 5.000 anos.

Várias tigelas e garrafas revelaram outros elementos durante estes três testes. De acordo com Blake, os resultados sugerem que "as próprias sementes de cacau estavam sendo trituradas e usadas em alguns desses recipientes", acrescentando que a famosa bebida quente de cacau quente associada à Mesoamérica foi feita dessa maneira.

Blake disse que a descoberta de vestígios de cacau em recipientes de prestígio, alguns dos quais eram oferendas funerárias encontradas nos túmulos, significa que esse consumo poderia ter sido uma parte importante da festividade e do comportamento ritual.

"Isso significa que, mesmo no passado distante, essa deliciosa bebida que havia sido usada de uma maneira especial, talvez como uma bebida cerimonial, teria atraído a atenção das pessoas e talvez desencadeado sua introdução no resto das Américas ", disse ele.

A descoberta corrobora hipóteses anteriores sobre a possibilidade de usar cacau há muito tempo no Equador: assim foram descobertas cerâmicas antigas da região, decoradas com imagens de vagens de cacau, enquanto pesquisas anteriores mostraram que o alto Amazonas abrigava a maior diversidade genética de Theobroma cacao - o cacaueiro.

"Isso confirma o que os botânicos já suspeitavam há muito tempo - que é na região amazônica que podemos esperar encontrar alguns dos primeiros usos", disse Blake.

De fato, pesquisas genéticas recentes revelaram que a variedade de cacau Criollo originou-se no norte do Equador, mas foi totalmente domesticada na América Central há cerca de 3.600 anos. Em particular, vestígios de teobromina foram encontrados na cerâmica Olmeca (de 1800 a 1600 aC).

"Parece que essas [variedades de cacau] que foram usadas em Santa Ana-La Florida há pelo menos 5.000 anos atrás estão intimamente relacionadas com a variedade que finalmente chegou à América Central e ao México", disse Blake.

No entanto, o Dr. Omar Cornejo, da Universidade Estadual de Washington, que liderou o estudo da Criollo, disse que, embora as novas descobertas forneçam evidências convincentes do uso do cacau no Equador há milhares de anos, elas não indicaram que o cacau havia sido realmente domesticado lá, o processo envolvendo cultivo intensivo e deixando fortes assinaturas genéticas.

No entanto, o Dr. Cameron McNeil, uma arqueobotânica do Lehman College da Cidade universitária de Nova York, está em consonância com as opiniões de Blake.

"O tipo de cacau que foi introduzido pela primeira vez na Mesoamérica, onde os Maias estão, já foi domesticado", disse ela, "mas a domesticação ocorreu em toda a região, durante um contínuo, e os Maias e outros Mesoamericanos certamente continuaram a domesticar variedades de cacau que se adequavam a seus gostos particulares, mas pode-se argumentar que foram os Maias que transformaram o consumo de cacau em uma forma de arte. " Em suma, o debate ainda está em aberto.

[Sobre a civilização maia, veja também, por exemplo: Os Maias na origem de um desastre ecológico duradouro?]

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