Os primeiros cães da América viveram com as pessoas por milhares de anos. Então eles desapareceram

Traduzido por N.D., 9 de julho de 2018, referindo-se ao artigo de David Grimm do 5/07/18 para http://www.sciencemag.org

De onde vieram os cães americanos e por que eles desapareceram?

De onde vieram os cães americanos e por que eles desapareceram? / Darya Ponomaryova/Alamy Stock Photo

Um enterro de cachorro de 10.000 anos de idade no local de Koster, no oeste do Illinois

Um enterro de cachorro de 10.000 anos de idade no local de Koster, no oeste do Illinois / Del Baston, cortesia do Center for American Archeology

Outro enterro de cachorro do local de Koster

Outro enterro de cachorro do local de Koster.

Click!Quando os naturalistas e exploradores do século XIX encontraram pela primeira vez cães nativos americanos ficaram chocados com a sua aparência de lobo.

Os animais eram grandes e fortes e não latiam, uivavam. "Se eu tivesse que encontrar um deles na floresta", disse John James Audubon, "eu definitivamente deveria matá-lo".

Mas hoje, esses cães são impossíveis de encontrar, sua herança genética foi apagada dos genomas de todos os cães vivos. Agora, o DNA recuperado de muitos desses animais antigos revelou a origem dos primeiros cães americanos - e como eles podem ter desaparecidos.

"É realmente uma ótima pesquisa", diz Jennifer Raff, geneticista antropologista da Universidade do Kansas, em Lawrence, e especialista em povoamentos na América do Norte. O trabalho apoia a evidência emergente de que os primeiros americanos não traziam cães com eles. Em vez disso, diz Raff, os animais podem ter vindo milhares de anos depois.

Nos anos 1960 e 1970, arqueólogos cavaram dois locais no oeste de Illinois, onde antigos caçadores-coletores coletavam moluscos de um rio próximo e caçavam cervos nas florestas vizinhas. Essas pessoas também parecem ter enterrado seus cães: um foi encontrado em um local conhecido como Stilwell II, e quatro em um local chamado Koster, dentro do que parece ser túmulos individuais.

A análise de radiocarbono dos ossos revela que eles têm cerca de 10.000 anos de idade, tornando esses cães os cães mais antigos conhecidos nas Américas, relatam os pesquisadores no servidor bioRxiv. Se trata também dos mais antigos enterros de cães em qualquer lugar do mundo.

O cão de Stilwell II era mais ou menos do tamanho de um setter inglês, enquanto os cães de Koster eram menores e mais magros, diz a principal autora do estudo, Angela Perri, zoo-arqueóloga da universidade de Durham no Reino Unido. "Não seria surpreendente se todos eles tivessem sido usados como cães de caça." Mas de onde eles vieram em primeiro lugar?

Um segundo estudo, publicado na revista Science, poderia ter a resposta. Uma grande equipe internacional de pesquisadores sequenciou o DNA mitocondrial de 71 ossos de cães na América do Norte e na Sibéria, incluindo os de um dos cães de Koster, que tem cerca de 10.000 a 1.000 anos de idade. Quando compararam esse material, que é transmitido apenas pela mãe, ao de 145 cães modernos e antigos, descobriram que os antigos cães americanos têm uma assinatura genética que não é encontrada em nenhum outro cão.

"Eles formam seu próprio grupo que tem sua própria história", diz Perri, também autor sênior do artigo científico. Isso significa que os cães semelhantes a lobos que Audubon encontrou eram de fato geneticamente distintos dos cães europeus.

Estes primeiros cães americanos estão intimamente relacionados com os cães de 9.000 anos da ilha russa de Zhokhov, centenas de quilômetros ao norte da Sibéria continental. Assumindo uma taxa de mutação de DNA relativamente constante e usando-a como um "relógio molecular", a equipe concluiu que ambos os grupos de cães podem ter compartilhado um ancestral há quase 16.000 anos. Nós ainda não sabemos exatamente onde e quando os cães apareceram, mas poderia ter sido naquele momento.

Em conjunto com as descobertas arqueológicas, os dados sugerem que os primeiros cães podem ter chegado às Américas, milhares de anos depois das primeiras pessoas, diz o líder da equipe Laurent Frantz, geneticista evolucionista da Universidade de Oxford no Reino Unido. Os humanos provavelmente vieram para a América cerca de 16.000 anos atrás pela ponte de terra de Bering, que ligou a Sibéria ao Alasca. A ponte de terra desapareceu cerca de 11.000 anos atrás, quando os cães já haviam atravessado, diz Frantz.

Os cães podem ter andado com as pessoas no Alasca por um tempo, ou alguns viajaram com humanos dentro da América do Norte, onde eles acabaram em locais como Koster e Stilwell II (Illinois). "As pessoas estavam se movendo muito", diz Raff. Uma vez que viram quão úteis eram os cães - para caçar veados, transportar suprimentos e manter os acampamentos - os humanos poderiam ter começado a trazer mais cães para suas expedições.

"É uma história bem ordenada que adiciona uma base para o que as pessoas pensavam", diz Melinda Zeder, arqueozoologista do Museu Nacional de História Natural da Smithsonian Institution, em Washington, DC. Mas ela observa que os relógios moleculares são apenas uma aproximação e outros misteriosos ossos encontrados na Sibéria e no Yukon podem pertencer a cães, o que poderia empurrar sua chegada à América mais cedo por milhares de anos. "É difícil tirar uma conclusão definitiva".

Uma análise adicional do genoma nuclear - herdada de ambos os pais - de sete cães desses primeiros contatos apoia a ideia de que eles são geneticamente distintos. Seus parentes vivos mais próximos são as raças do Ártico, como os Malamutes do Alasca e os Huskies Siberianos. Esses cães modernos podem vir da mesma população de origem siberiana que os primeiros cães americanos, mas milhares de anos depois. "Se você tem um cachorro do Ártico, provavelmente você tem um antigo cachorro", diz Perri. "Se você tem qualquer outro cachorro, ele provavelmente vem da Europa ou da Ásia muito mais recentemente".

Isso é verdade até mesmo para os chamados cães antigos, como o Xoloitzcuintli sul-americano sem pelos, que teria existido por milhares de anos. "Os cães de hoje podem se parecer com esses cães", diz Frantz. Mas de acordo com as amostras coletadas até agora, "sua genética é totalmente diferente".

De fato, a equipe não encontrou qualquer vestígio genético de cães "pré-contatos" (como a equipe os chamam) em cães modernos. "No geral, sua assinatura genética desapareceu", diz Perri. Este autor e Frantz especulam que, assim como os colonos europeus eliminaram um grande número de nativos americanos com suas doenças, os cães europeus podem ter devastado ainda mais os cães americanos. Os europeus também devem ter temido esses cães de aparência selvagem, como Audubon, e tentaram eliminá-los, disse Perri.

O único traço desses primeiros cães poderia ter sobrevivido em um câncer canino sexualmente transmissível, que manteve a assinatura genética do primeiro cão que foi vitimado. Quando a equipe comparou os genomas de dois desses tumores com genomas de cães modernos e antigos, o DNA se assemelhava muito ao dos cães "pré-contatos", talvez daquele que viveu cerca de 8.000 anos atrás. "É fascinante", diz Frantz, "mas no momento ele não está nos dizendo muito mais sobre a história dos primeiros cães americanos".

Se as pessoas não os levassem com eles, poderia ser porque eles não sabiam o quão útil eles seriam. Ou pode ser que os cães ainda não existissem. Quando essa aliança foi formada nas Américas, provavelmente refletiu o que ocorre em todo o mundo, onde os cães eram usados para caçar, vigiar ou como animais de estimação. "É uma loucura que tivéssemos começado um relacionamento com um animal que poderia nos machucar e competir com a gente", diz Perri. "Deve ter havido uma boa razão."

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